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LA OBSERVACIÓN VISUAL DE SATURNO
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Saturno es el 6º planeta del Sistema Solar y el último de los conocidos en la antigüedad y posiblemente el planeta más popular por mostrar un sistema de anillos, que incluso con ayuda óptica modesta como un pequeño telescopio, se muestra como un espectáculo de extraordinaria belleza. Hoy en día sabemos que todos los planetas gigantes tienen anillos, pero los de Saturno son los únicos fácilmente visibles desde la Tierra.

Saturno, al igual que Júpiter, es otro gigante de gas. Orbita el Sol a una distancia media de 1.430.000.000 kilómetros. Su diámetro ecuatorial es de 120.000 kilómetros (unas 9 veces el diámetro de la Tierra) y presenta un volumen 740 veces mayor que el de nuestro planeta, lo que lo convierte en el 2º planeta más grande del Sistema Solar después de Júpiter. Su aspecto es sumamente achatado por los polos (el radio polar es casi un 10% más corto que el ecuatorial), debido a su rápida rotación, que es algo superior a las 10 horas. Aunque su masa es 95 veces la de la Tierra, su densidad media es de tan sólo 0,7 gramos por centímetro cúbico, es decir inferior a la del agua, lo que significa que si lo pudiésemos colocar en un gigantesco mar ¡Saturno flotaría!. Esto se debe a que la composición de Saturno es de materiales ligeros tipo solar, como son básicamente hidrógeno y helio.

El espectacular sistema de anillos convierte a Saturno en un astro único para la observación. Además, como sea que su eje de rotación se halla inclinado 26° 45' con respecto a la eclíptica, a lo largo de su período orbital alrededor del Sol, que dura 29,46 años (concretamente 29 años y 166,98 días), los anillos y el globo del planeta nos muestran un aspecto cambiante año a año, presentando sucesivamente los anillos con su máxima "abertura", en posiciones intermedias o, cada 14 años (más exactamente a intervalos próximos a 13,7 y 15,7 años debido a la excentricidad de la órbita), de "canto", incluso totalmente invisibles durante algunas semanas. Todo ello ocasiona que vayamos observando consecutivamente ambos hemisferios, exclusivamente el Sur (como en 1972-73 o en el 2002), simultáneamente los dos hemisferios, cuando el anillo está de canto (1980 y 1995-96), o únicamente el hemisferio Sur (1987 y 2016). Estos cambios de aspecto significan una dificultad adicional para el estudio de las formaciones del planeta, pero al mismo tiempo le proporcionan gran encanto exento de toda monotonía.

Cada año y trece días (378 días) Saturno se halla en oposición con el Sol, hallándose por tanto bien situado para ser observado desde la Tierra. Concretamente, la secuencia de su visibilidad geocéntrica a partir de la Conjunción es la siguiente:
 

Conjunción con el Sol: 0 días 
Aparición en el cielo matutino: 18 días 
Inicio de la retrogradación: 125 días 
Oposición con el Sol: 189 días 
Final de la retrogradación: 253 días 
Desaparición vespertina: 360 días 
Conjunción con el Sol: 378 días 

 
Las fechas de las próximas oposiciones son las siguientes:
 

4 dic. 2001  18 dic. 2002  1 ene. 2004 
14 ene. 2005  28 ene. 2006 11 feb. 2007 
25 feb. 2008 9 mar. 2009 22 mar. 2010

 



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Grup d'Estudis Astronòmics      

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