Bandas y zonas      

 

Al igual que Júpiter, el disco de Saturno está surcado por bandas oscuras y zonas claras paralelas al ecuador. Su contraste, salvo el de las Bandas Ecuatoriales y la Zona Ecuatorial, es mucho más bajo que en el caso de Júpiter, siendo de difícil detección con pequeños telescopios. Además su visibilidad depende mucho de la longitud de onda utilizada. Esto es debido no sólo por el alejamiento de Saturno del Sol, recibiendo menos luz y calor, sino también a la existencia de una neblina en altura.

La dependencia del aspecto de las bandas según la longitud de onda con que son vistas es tal, que se da el caso que donde se observa una banda oscura con luz ultravioleta y violeta, con otras longitudes de onda más largas puede verse en su lugar una zona clara, y viceversa.

Otra característica es que, salvo contados casos, las bandas de Saturno son lisas, desprovistas de detalles, y tampoco se observan grandes óvalos o remolinos. Y es que Saturno y Júpiter son planetas distintos, que aparte de unas semejanzas debido a su similar composición, también muestran grandes diferencias entre ellos.

s08jl94.jpg (6162 bytes)
Saturno en luz infrarroja (izquierda) y roja (derecha). De entrada se aprecia el distinto grado de intensidad de las bandas y zonas según el color utilizado. También es destacable que el hemisfero superior aparece más uniforme que el inferior. Esto es debido a que el primero ha estado sumido en las tinieblas durante varios años durante el largo invierno de Saturno y justo los primeros rayos solares empiezan a disipar las nieblas superiores, mucho menos presentes en el hemisferio inferior que viene de pasar un largo verano. Otro rasgo que se pone de manifiesto es que la visibilidad de las bandas varía de forma apreciable según el espesor atmosférico, el ángulo de incidencia de la luz y la radiación utilizada. Por ejemplo, las bandas aparecen más intensas y anchas en los limbos que en el centro del disco. Del mismo modo, este efecto produce que la oscura banda ecuatorial del hemisferio inferior aparezca recta en la imagen infrarroja de la izquierda, como si no siguiese la curvatura general del planeta, indicando probablemente que en el centro del disco estamos observando distintos niveles de la banda que en los limbos.

 

Las cambiantes bandas y zonas de Saturno

Una particularidad de Saturno respecto a Júpiter es la fuerte inclinación de su eje de rotación, lo que causa que posea marcadas estaciones climáticas a lo largo de su año que dura 29 veces más que el nuestro. Consecuencia de ello es que no sólo sus polos se ven sometidos alternativamente a largos períodos de oscuridad, sino que también la radiación solar recibida en las regiones templadas varía considerablemente. Esto da como resultado que el aspecto de las bandas y las zonas de Saturno varíe acompasado con el ritmo de las estaciones climáticas. Aunque gran parte de la actividad atmosférica probablemente viene condicionada por el calor interno del planeta, esto mismo pone de manifiesto que, como mínimo en las capas superiores de la atmósfera, el débil calor solar recibido es determinante.

Cuando las regiones de Saturno salen de su largo invierno e inciden sobre ellas los primeros rayos solares, se muestran uniformes y prácticamente desprovistas de bandas. A medida que aumenta la radiación del Sol, van apareciendo lentamente bandas oscuras, cada vez más marcadas. Este fenómeno parece que viene acelerado por la aparición de pequeñas tormentas "disparadas" por el calentamiento, al menos en altas latitudes, que al expandirse originan zonas claras, en tanto que el material más frío que desciende por los bordes, forman contiguas bandas oscuras. El tema no está bien estudiado, pues únicamente las imágenes CCD permiten obtener suficientes detalles y desde la aplicación de esta técnica de observación, aún no ha transcurrido un año saturniano completo.

Mostramos aquí, en primicia, estas variaciones estacionales de las bandas descritas y un ejemplo de pequeñas tormentas que en su desarrollo originan nuevas zonas y bandas.

 

pols.jpg (15516 bytes) Cambios de aspecto de Saturno en poco más de cuatro meses. Las imágenes muestran proyecciones polares del planeta, polo norte (fines del verano saturniano) a la izquierda y polo sur (fines de invierno) a la derecha. De entrada salta a la vista la diferencia entre ambos hemisferios, detallados en verano y relativamente uniformes en invierno. Sorprende la rapidez con que cambian las bandas y las zonas, frente a lo permanentes que resultan  en Júpiter. También se aprecia que, a medida que aumenta la radiación solar, se empieza a desarrollar la estructura alternativa de bandas y zonas en el hemisferio sur (imagen de abajo a la derecha). Nota: el semicírculo exterior claro en las imágenes de la derecha es la proyección del anillo sobre el planeta.

 

evol_pol_n.jpg (34609 bytes)
Proyecciones polares del hemisferio norte. De  izquierda a derecha, años 1990, 1991, 1992, 1993 y 1994. Como puede apreciarse, a diferencia de lo que ocurre en Júpiter, en Saturno se hace difícil hablar de NNTB, NNTZ, NTB, etc., para referirse a bandas concretas, pues éstas cambian de posición y aspecto, es decir, no son permanentes.

 

polar_storm.gif (20466 bytes)

Proyecciones polares del hemisferio sur de Saturno mostrando el desarrollo de una tormenta, indicada con una flecha, que se desplaza en sentido inverso a las agujas de un reloj, siguiendo los vientos zonales dominantes, mientras que la parte delantera se expande a mayor velocidad, de forma similar a lo que lo hace el humo de una locomotora de vapor, originando una amplia zona blanca flanqueada por sendas bandas oscuras. Es decir, la secuencia muestra un episodio de formación de bandas y zonas, que disipan las nieblas invernales del inicialmente hemisferio liso sin detalles de este tipo. En la imagen del 22 de octubre, las nubes de la tormenta han perdido mucha intensidad y prácticamente sólo se observa como una zona clara. En la última, la tempestad ha cesado, apreciándose que en su lugar ha quedado una zona, en tanto que su borde sur ha creado la Banda Polar Sur y el norte una banda templada.

 


mplanetas.gif (2507 bytes) inweb.gif (2121 bytes) mapweb.gif (2256 bytes)