El hexágono y el vórtice polar Norte  

 

Las sondas Voyager revelaron en 1980 la presencia de una estructura nubosa, en forma de hexágono, que rodeaba el polo en la latitud 79°N. Asociada con ella hay una mancha ovalada, denominada Big Bertha por el equipo de imaginería de Voyager, lindante con uno de los bordes del hexágono en los 76°N. Destacan ambos por estar casi estacionarios respecto al sistema de rotación radioeléctrico de Saturno, o Sistema III. Otra característica destacable es que son, con mucho, los detalles más longevos del planeta, cuyas formaciones nubosas suelen durar entre unos días y unas pocas decenas de meses. El óvalo tiene un contraste muy bajo en el visible, pero aparece como una intensa mancha clara en el infrarrojo y en el metano, pese a su pequeño tamaño aparente desde la Tierra, de poco más de 1". Desde que fueran descubiertas por Voyager, nadie había vuelto a observar ambas formaciones (el polo Norte dejó de ser visible por la inclinación del planeta), hasta que fueron detectados de nuevo desde Pic du Midi en Julio de 1990 (Colas et al., 1990) . Desde entonces ha podido seguirse año a año, hasta que de nuevo ha dejado de ser accesible para los observadores terrestres el polo Norte de Saturno. El estudio de las derivas es consistente con que la Big Bertha y el vórtice observado desde el Pic son el mismo detalle.    

 

Imagen de Saturno obtenida por el Telescopio Espacial Hubble mostrando el hemisferio Norte de Saturno. Puede observarse rodeando al polo la formación denominada hexágono, de color oscuro. También, arriba a la izquierda, dentro de la zona de color intermedio, puede apreciarse con dificultad por el bajo contraste, una mancha redonda. Se trata del óvalo polar o vórtice.

 

El vórtice polar y el hexágono desde Pic du Midi en 1990. El esquema muestra la forma y los movimientos de estos detalles.  

 

El vórtice y el hexágono vistos desde Pic du Midi. A) 17 de Agosto de 1990; B) 18 Septiembre 1991; C) 16 Septiembre 1992. 

Abajo, dos imágenes de 1992 desde Pic du Midi mostrando el vórtice.

 

 

Derecha, imagen del Telescopio Espacial Hubble en 1995. La flecha muestra el vórtice polar meses antes de que dejase de ser visible por la inclinación del eje del planeta, hasta hacia el año 2010 en que de nuevo será accesible la región. Derecha, imagen en la banda 890 del metano desde Pic du Midi. La flecha muestra la presencia del vórtice, lo que pone de manifiesto que se halla a mayor altura que las nubes circundantes.  

 


 
Bibliografía

puntet.gif (63 bytes)F. Colas, J. Lecacheux, P. Laques, R. Despiau, IAU Cir. 5052, 1990

puntet.gif (63 bytes)A. Sánchez Lavega, J. Lecacheux, F. Colas, P. Laques, Ground-Based Observations of Saturn's North Polar Spot and Hexagon, Science 269, 329-332 (1993).

puntet.gif (63 bytes)A. Sánchez Lavega. J. Lecacheux, F. Colas, P. Laques, Temporal Behavior of Cloud Morphologies and Motions in Saturn's Atmosphere, Journal of Geophysical Research 98, 18,857-18,872, (1993).

puntet.gif (63 bytes)A. Sánchez-Lavega, J.F. Rojas, J.R. Acarreta, J. Lecacheux, F. Colas, P.V. Sada, New observations and studies of Saturn's long-lived North Polar Spot, Icarus 128, 322-334 (1997).
 


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