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El survey del Harvard College Observatory
Williamina Paton Stevens Fleming

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Williamina Paton Stevens Fleming
(1857-1911)

fleming.jpg (10797 bytes) La bibliografía de Williamina Fleming, Mina o Sra. Fleming como solían llamarla, no deja de ser sorprendente y hoy en día sería impensable, dado el corporativismo existente en los centros científicos. Siendo empleada del hogar y contando sólo con estudios primarios, llegó a ser una de las principales mujeres astrónomo de fines del siglo XIX y principios del XX. También fue un ejemplo del talante de Pickering, que antepuso la eficiencia en el trabajo a los títulos académicos de sus colaboradores. Entre los logros de Fleming cabe citar el descubrimiento de las enanas blancas.

Nacida en Dundee, Escocia, el 15 de mayo de 1857, Mina (como era llamada) Stevens fue educada en escuelas públicas y a la edad de 14 años al mismo tiempo actuaba de maestro dando clases y las recibía como alumna. En mayo de 1877 se casó con James O. Fleming, con el que al año siguiente emigró a América, instalándose en Boston. En 1879, estando embarazada, su marido la abandonó, lo que le obligó a buscar sustento para ella y su hijo, encontrándolo como empleada de hogar en casa de Edward C. Pickering, profesor de la astronomía y director del Harvard College Observatory. Poco después Pickering, cansado de lo mal que trabajaba su ayudante masculino, le ofreció un empleo temporal en el observatorio para hacer el trabajo de oficina y algunos cálculos matemáticos en el observatorio.

Fleming pronto probó sus habilidades y que estaba dotada para ciencia, por lo que en 1881 pasó a ser miembro permanente del personal de investigación. Sus tareas fueron ampliadas y la pusieron a cargo de docenas de mujeres jóvenes empleadas para hacer los cómputos matemáticos, el trabajo que hoy en día hacen los ordenadores, y las dirigía con una férrea disciplina, siendo admirada y temida al mismo tiempo. También corrigió todos los originales de las publicaciones del observatorio. Durante los siguientes 30 años colaboró en el análisis fotográfico de espectros estelares, y en 1898 la designaron conservador del archivo de fotografías astronómicas en Harvard, primer cargo institucional de Havard que se concedía a una mujer.

En 1907 publicó un estudio de 222 estrellas variables que ella había descubierto. En 1910 publicó su descubrimiento de las "enanas blancas, estrellas muy calientes y densas en una etapa final de su existencia. Sin embargo Fleming es conocida principalmente por su trabajo sobre la clasificación de espectros estelares. Usando una técnica que fue denominada de Pickering-Fleming, estudió las diez mil placas fotografías tomadas para el Memorial de Henry Draper, un proyecto dedicado al astrónomo aficionado Henry Draper, de Nueva York. En transcurso de su trabajo descubrió 10 novas, 52 nebulosas y centenares de estrellas variables. También estableció los primeros estándares fotográficos de magnitud usados para medir el brillo de las estrellas variables.

Sus trabajos más importantes incluyen el Draper Catalogue of Stellar Spectra (1890), A Photographic Study of Variable Stars (1907) y Stars Having Peculiar Spectra (1912).

En 1906 fue la primera mujer elegida por la Royal Astronomical Society. Su trabajo proporcionó las bases para las contribuciones futuras de Annie Jump Cannon. Fleming falleció en Boston, Massachusetts, el 21 de mayo de 1911.

 

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Grup d'Estudis Astronòmics      

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