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Variable del tipo SX Phoenicis descubierta por el GEA 

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La curva de luz es un ejemplo de una variable del tipo SX Phe cuya naturaleza fue descubierta por el GEA en 1997 (J. Nomen, Observatorio l'Estelot). Las SX Phe son en realidad Delta Sct de Población II, es decir, que poseen baja metalicidad.






Las estrellas SX Phe y los 'Blue stragglers'


Las estrellas Blue stragglers (término introducido por K.H Strom y S.E. Strom en 1970) fueron descubiertas en el cúmulo globular M3 en 1953 por Sandage. En la actualidad se conocen varios centenares, tanto en cúmulos globulares como en el halo de la Galaxia y en galaxias enanas del Grupo Local. Lo que llama la atención de estos objetos en los cúmulos globulares es su masa, de aproximadamente 1,5 veces la masa solar, frente a las 0,8 masas solares típicas del resto de las estrellas del cúmulo y por consiguiente su tipo espectral respecto al resto de estrellas circundantes, así como su edad, de 2 a 4 mil millones de años que contrasta con los 12.000 millones o más de las estrellas circundantes. Así pues, aparentemente son objetos jóvenes, lo que significaría que son de reciente creación, pero en realidad la formación de nuevas estrellas en los cúmulos globulares cesó hace muchos miles de millones de años y por consiguiente los blue strangglers no pueden tener la edad que realmente aparentan.

Varias teorías han sido formuladas para resolver la paradoja de los blue strangglers que han tenido mayor o menor fortuna. La más verosímil, que concuerda bien con la teoría y con los hechos observados, fue formulada en 1976 por Hills y Day, que sugerían que los blue strangglers eran el resultado de colisiones estelares en cúmulos, favorecidas por la alta densidad de estrellas que se da en la mayoría de cúmulos globulares. En 1987 Bens y Hills demostraron que la colisión de dos estrellas de la Secuencia principal tendría como consecuencia la formación de una única estrella cuya masa sería del orden de la calculada para los blue strangglers.

Los hechos observaciones parecen bastante claros en cuanto a la naturaleza de los blue strangglers: de un lado la teoría indica que las estrellas binarias cercanas, por efecto de las mareas mutuas, tarde o temprano terminan fusionándose en un solo cuerpo. De otro lado, pese al gran número de variables detectadas en los cúmulos, se detectan pocas binarias eclipsantes. Además, la alta densidad estelar en los cúmulos favorece el que pueda haber "choques" entre algunas estrellas. Finalmente, la "fusión" de un sistema compuesto por estrellas de tipo solar, da como resultado un cuerpo casi 2 veces más masivo y consecuentemente un aumento de su temperatura, es decir, un "rejuvenecimiento" del mismo, pasando de tipos espectrales G y K a ser estrellas de tipo A y F. Todo un magnífico ejemplo de la teoría y de las leyes de la evolución estelar.

¿Cómo están relacionadas las variables SX Phoenicis con los Blue strangglers? Pues muy fácil. Las SX Phe tienen espectros A y F y la mayoría se hallan situadas en los cúmulos. Por tanto, son blue strangglers, es decir, son el resultado de la evolución y posterior fusión de un sistema estelar binario viejo, para dar origen a una nueva estrella "joven" de características distintas a las de sus progenitoras. 

Imagen del cúmulo globular 47 Tucanae tomada con el telescopio espacial Hubble. En el centro del disco (derecha y en color) se aprecian varias estrellas azules; son "blue stragglers". Con el Espectrógrafo de Objetos Débiles se pudo obtener el espectro de una de ellas y determinar su temperatura, diámetro y período de rotación. A partir de ello pudo conocerse que posee una masa 1,7 veces la solar, pero sin embargo su velocidad de rotación es de 2 a 3 veces superior a la normal para un objeto de este tipo. En consecuencia se deduce que los "blue strangglers" deben formarse tras la fusión de dos estrellas de baja masa, tal como se venía suponiendo. Dos son las posibilidades que existen para esta fusión. La una es que se deba a la colisión violenta de dos estrellas sin ninguna relación entre sí. La otra es que sea una fusión más pausada de un sistema doble. La observación de 47 Tucanae favorece esta última posibilidad. En el caso de una fusión lenta de un sistema binario el resultado debe ser una estrella más masiva y de rápida rotación, teniendo en cuenta la elevada velocidad orbital de sus componentes. No obstante, no puede descartarse del todo el que muchos "blue strangglers" tengan su origen en una colisión violenta, pues también han sido detectados algunos con baja velocidad de rotación, como también los hay pertenecientes a sistemas binarios.

 
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Grup d'Estudis Astronòmics      

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